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Omicron ha origine dai topi, «in arrivo due nuovi varianti preoccupanti»: ecco perché

La variante Omicron, identificata nel novembre 2021 e diventata dominante in tutto il mondo in pochi mesi, potrebbe aver avuto origine nei topi. Lo afferma uno studio condotto da ricercatori dell’Università del Minnesota e pubblicato sulla rivista della National Academy of Sciences (PNAS) degli Stati Uniti.

Omicron ha subito attirato l’attenzione dei ricercatori per l’alto numero di mutazioni (circa 50) che ne caratterizzano il genoma rispetto alle varianti precedenti. Questa caratteristica gli conferisce, tra l’altro, un’elevata contagiosità e capacità di eludere la risposta immunitaria.

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“Le ipotesi sull’origine di Omicron sono molte, ma le evidenze sperimentali sono ancora scarse”, hanno commentato gli autori della ricerca, che hanno cercato di ricostruire la possibile origine della variante studiando la corrispondenza tra la struttura di una porzione dello Spike proteina. Omicron (il cosiddetto dominio di legame del recettore o RBD) con quello dei recettori ACE umani e murini. Le due componenti (quella del virus e quella dell’host) fungono da meccanismo di blocco dei tasti; lo studio della sua complementarità “è tra i migliori sistemi per comprendere l’evoluzione del coronavirus”, scrivono i ricercatori.

Concentrandosi su quattro tipiche mutazioni di Omicron, il team ha scoperto che una di esse (N501Y) è il risultato dell’adattamento alla struttura del recettore ACE umano e del topo. Gli altri tre (Q493R, Q498R, Y505H) sono invece frutto di adattamento solo nel mouse. Per il team, sulla base di questi dati, l’ipotesi più probabile sull’origine di Omicron è che “una variante di SarsCov2 contenente la mutazione N501Y potrebbe essere stata trasmessa da una specie umana (o un’altra specie animale) ai topi. “. A quel punto, la nuova variante si è diffusa ai roditori dove si sono evolute “mutazioni RBM specifiche del topo (come Q493R, Q498R e Y505N).” Infine, dai topi, la variante è tornata all’uomo, diventando in meno di un anno la responsabile di quasi tutti i casi di Covid-19 nel mondo.

Le nuove varianti che preoccupano

Le varianti più recenti di Sars-CoV-2, BQ.1 e la sua sottovariante BQ.1.1, sono “abbastanza preoccupanti”, secondo Anthony Fauci. Le mutazioni in questione stanno crescendo rapidamente sia in Europa che in America. Nell’ultima settimana negli Stati Uniti, infezioni di questo tipo hanno rappresentato 1 su 10 dei nuovi casi. I Centers for Disease Control and Prevention (CDC) hanno reso noto che queste mutazioni Sars-CoV-2 “vengono seguite con attenta considerazione” e la loro presenza è costantemente monitorata.

Secondo il consigliere per la pandemia del presidente Biden, anch’egli in procinto di andare in pensione, a creare il quadro complesso e incerto è “il tasso di crescita di queste due varianti, che sembrano raddoppiare” rapidamente. La crescita delle infezioni causate da BQ.1 ha superato l’aumento dei casi causati da tutte le altre tipologie in vari stati dell’Unione sulla costa orientale, da quello di New York al New Jersey. BQ.1 e BQ.1.1 sono apparsi negli Stati Uniti solo un mese fa. Fauci ha anche affermato di essere preoccupato per il fatto che queste nuove versioni del virus non risponderanno alle terapie a base di anticorpi disponibili.

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